Rapid Raptor, από τη… χαρτοπετσέτα στα σχέδια

Αυτό που ξεκίνησε το 2008 ως σχεδιάγραμμα σε μία χαρτοπετσέτα στο πλαίσιο συζήτησης σε ένα μπαρ στην Αλάσκα μεταξύ δύο πιλότων του υπερ-μαχητικού F-22 Raptor εξελίχθηκε σε διαδικασία που υλοποιεί τον επιχειρησιακό σχεδιασμό για την ταχεία ανάπτυξη των Raptor σε οποιοδήποτε θέατρο επιχειρήσεων στον κόσμο. Ήδη η συγκεκριμένη διαδικασία με την ονομασία «Rapid Raptor» έχει χρησιμοποιηθεί για την ανάπτυξη των Raptor στο Ειρηνικό αλλά και σε άλλες περιοχές ανά τον κόσμο.

Η ιδέα και η συζήτηση μεταξύ των δύο πιλότων βασιζόταν στη χρήση ενός αεροσκάφους στρατηγικών μεταφορών C-17 Globemaster III για την ταχεία επιχειρησιακή ανάπτυξη τεσσάρων μαχητικών F-22 Raptor σε οποιαδήποτε αεροπορική βάση ή αεροδρόμιο στον κόσμο. Στο Globemaster θα φορτώνονταν όλα τα απαραίτητα υλικά και τα όπλα, και φυσικά το προσωπικό για την ανάπτυξη των Raptor εντός ολίγων ημερών ή και ωρών.

Η αρχική ιδέα μετά από χρόνια μελέτης και αποσαφήνισης μετεξελίχθηκε στη διαδικασία «Rapid Raptor» η οποία υπεβλήθη σε δοκιμές επιχειρησιακής αξιολόγησης μετά την πλήρως επιτυχημένη επίδειξη της τον περασμένο Αύγουστο στη διακλαδική βάση (Joint Base) Elmendorf-Richardson, στην Αλάσκα.

Η βάση της ιδέας ήταν η διαμόρφωση ενός κατάλληλου «πακέτου» υποστήριξης και συντήρησης το οποίο μεταφερόμενο επί ενός αεροσκάφους C-17 Globemaster III θα συνόδευε τέσσερα μαχητικά F-22 Raptor στην αεροπορική βάση επιχειρησιακής ανάπτυξης βάση των διαταγών του διοικητή του θεάτρου επιχειρήσεων. Είναι αυτονόητο ότι η συγκεκριμένη διαδικασία είναι δραματικά ταχύτερη σε σχέση με την παραδοσιακή που μέχρι σήμερα αποτελούσε το πρότυπο.

Με αυτόν τον τρόπο είναι δυνατή η επιχειρησιακή ανάπτυξη των μαχητικών ακόμη και σε χώρες που για πολιτικούς λόγους δεν επιθυμούν μαζική ή και συνεχή παρουσία αμερικανικών δυνάμεων στο έδαφός τους ενώ ταυτόχρονα αποτελεί ισχυρό μήνυμα για τον κάθε αντίπαλο για την αποφασιστικότητα των ΗΠΑ.

Η «Rapid Raptor» αναπτύχθηκε από τη Διοίκηση Ειρηνικού (Pacific Command), μία από τις μείζονες παγκόσμιες περιοχικές διοικήσεις των ΗΠΑ με σκοπό την άμεση αντίδραση σε εμφανιζόμενες απειλές στο θέατρο επιχειρήσεων Ασίας – Ειρηνικού. Μάλιστα, με τη διαδικασία αυτή η Αεροπορία των ΗΠΑ επανειλημμένα έχει αναπτύξει μαχητικά F-22 σε περιοχές όπως για παράδειγμα η αεροπορική βάση Kadena στην Ιαπωνία.

Η επίδειξη του περασμένου Αυγούστου ήταν η τρίτη κατά σειρά που εκτελέστηκε από την 3η Πτέρυγα (3rd Wing) και την 477η Σμηναρχία Μαχητικών (477th Fighter Group) τα τελευταία τέσσερα χρόνια. Στη μετεξέλιξη της αρχικής βοήθειας εκτός του ιπτάμενου και του προσωπικού συντήρησης της βάσης Elmendorf, συμμετείχαν πιλότοι της 422ης Μοίρας Δοκιμής και Αξιολόγησης (422nd Test and Evaluation Squadron) και προσωπικό του Σχολείου Όπλων (Weapons School) της Αεροπορίας των ΗΠΑ (USAF) και της Ομάδας Στρατηγικών Μελετών (Strategic Studies Group) του Γραφείου του Αρχηγού Επιτελείου της USAF.

Ας σημειωθεί ότι παρόμοιες διαδικασίες επιχειρησιακής ανάπτυξης χρησιμοποιούνται από τις ένοπλες δυνάμεις των ΗΠΑ, κυρίως από τις δυνάμεις ειδικών επιχειρήσεων και ορισμένες μονάδες Αεροπορίας Στρατού του Στρατού των ΗΠΑ αλλά είναι η πρώτη φορά που εφαρμόζονται σε μαχητικά πέμπτης γενιάς. Άλλο ένα σημαντικό χαρακτηριστικό της είναι ότι δημιουργήθηκε από «κάτω προς τα επάνω», βασισμένη στην εμπειρία και γνώση των ιπταμένων και του προσωπικού υποστήριξης και συντήρησης μίας επιχειρησιακής μονάδας και δεν προέκυψε ως αποτέλεσμα μίας θεωρητικής επιτελικής διεργασίας.