Ένα δισ. δολάρια από την USAF και ο στόλος των Α-10 Thunderbolt II θα συνεχίσει τη δουλειά… (vid.)

Το επιθετικό Α-10 θα συνεχίσει για αρκετά ακόμη χρόνια να προσφέρει υπηρεσίες στην Αμερικανική Αεροπορία (USAF), καθώς η τελευταία αποφάσισε την συνέχεια του προγράμματος αντικατάστασης της πτέρυγας των αεροσκαφών του τύπου (Re-winging), με κύριο ανάδοχο την Boeing.

Η απόφαση για την αντικατάσταση των πτερύγων των αεροσκαφών του τύπου είχε παρθεί πριν από δέκα περίπου χρόνια, βασιζόμενη σε αρκετά δεδομένα. Το πρώτο ήταν το ότι τα Thunderbolt II αποδείχθηκαν ιδιαίτερα αξιόπιστες και ικανές πλατφόρμες στο Ιράκ, το Αφγανιστάν και τη Μέση Ανατολή γενικότερα, καλύπτοντας ιδανικά περισσότερο από κάθε άλλο μαχητικό (F-15, F-16, F/A-18) τις αμερικανικές επιχειρησιακές ανάγκες στα συγκεκριμένα θέατρα επιχειρήσεων.

Τα ιδιάζοντα χαρακτηριστικά του Α-10 (θωράκιση γύρω από το πιλοτήριο, τους κινητήρες και άλλα κρίσιμα συστήματα, για προστασία από πυρά όπλων μικρού διαμετρήματος, πυροβόλο GAU-8 των 30 χιλιοστών στο ρύγχος, μεγάλη μεταφορική ικανότητα σε όπλα αέρος-εδάφους κατευθυνόμενα και μη, μεγάλη αυτονομία, ιδανικά πτητικά χαρακτηριστικά σε μικρά ύψη) για την κάλυψη ρόλων εγγύς αεροπορικής υποστήριξης.

Τα αεροσκάφη, είχαν παλαιότερα υποχρεώσει την USAF σε αναβάθμιση πιλοτηρίου (νέο HUD και οθόνες απεικόνισης στοιχείων πτήσης και ναυτιλίας – MFD), αντικατάσταση μέρους του εξοπλισμού αποστολής και απόδοση ικανότητας αξιοποίησης και ατρακτιδίων στοχοποίησης και κατάδειξης (SNIPER).

Σε δεύτερο χρόνο προέκυψε και η ανάγκη δομικής αναβάθμισης των Thunderbolt II, τα περισσότερα από τα οποία είχαν κατασκευαστεί και ενταχθεί σε υπηρεσία στην USAF πρίν από το 1985!

OVER NEW JERSEY — Four A-10 Thunderbolt IIs fly in formation during a refueling mission here recently. The A-10 are assigned to the 111th Fighter Wing at Willow Grove Air Reserve Station, Pa., (U.S. Air Force photo by Kenn Mann)

Βέβαια η αντικατάσταση της πτέρυγας, δεν προήλθε ως ανάγκη από την ηλικία των αεροσκαφών, αλλά από τη φύση των επιχειρήσεων που καλούνται να διεξάγουν (πτήση σε μικρά ύψη και ανάπτυξη εξαιρετικά υψηλών δυναμικών φορτίσεων – G – λόγω ελιγμών), καθώς και από το σχήμα της (τραπεζοειδής, με μεγάλο διάταμα) αλλά και την ανάγκη να μεταφέρει πολύ και βαρύ οπλικό φορτίο.

Μέχρι σήμερα λοιπόν και μετά από αρκετά χρόνια εξέλιξης του προγράμματος, η Boeing έχει συνολικά παραδώσει στην Αμερικανική Αεροπορία 173 ολοκληρωμένες συλλογές νέων πτερύγων για τα Α-10. Η αντικατάσταση των παλαιών από τις νέες πτέρυγες γίνεται για λόγους περιορισμού του κόστους από συνεργεία τεχνικών της USAF, στις εγκαταστάσεις της στην αεροπορική βάση Hill, στο Ogden της Utah.

Αυτό, με βάση την πάγια πολιτική που εφαρμόζουν οι μεγάλες αεροπορικές δυνάμεις, για την κάλυψη των αναγκών συντήρησης και υποστήριξης του στόλου των αεροσκαφών τους τουλάχιστον κατά 50% από τις ίδιες.

Η πρόσφατη σύμβαση που υπογράφηκε, προβλέπει την παράδοση 112 συλλογών πτερύγων, μαζί με πακέτο ανταλλακτικών και το ύψος της ανέρχεται σε κάτι λιγότερο από ένα δισεκατομμύριο δολάρια. Σε πρώτη φάση, η USAF θα παραλάβει άμεσα 27 πλήρεις συλλογές πτερύγων, προς εγκατάσταση σε αεροσκάφη Α-10 Thunderbolt II.